The Hope House

Vrijdagochtend 14 juli, eindelijk was het zover ons grote avontuur in Cumberland, Maryland was begonnen. Na een lange reis en een rustige dag in Washington DC werden we op zondagochtend door Bill Muth, onze contactpersoon van de The Hope House, opgehaald. The Hope House is een non-profit organisatie die in verschillende westelijke staten zich inzet voor gedetineerde vaders en hun kinderen. Ieder jaar organiseren zij meerdere summercamps voor kinderen en hun gedetineerde vaders. Overdag zijn de kinderen in de gevangenis waarbij ze door diverse activiteiten aan de relatie met hun vader werken.


foto: de locatie van het summercamp in Maryland

Na een rit van ongeveer 3 uur arriveerden we in Meyersdale, Maryland, een adembenemende locatie in de bergen. Het lag zo afgelegen dat er geen telefonisch bereik was en de wilde beren gewoon over de kamplocatie liepen. Prachtig om te zien maar soms ook wat eng als je een beer tegenkwam als je naar de wc ging.

Rondleiding in gevangenis

Vijf dagen lang hebben wij in de gevangenis meegedraaid met het kamp en hebben we zelfs een privé rondleiding gekregen door de gevangenis. Een bijzondere maar ook confronterende ervaring.  Waar de gevangenis qua uiterlijk erg op een Nederlandse gevangenis leek, heerste er binnen een andere en soms ook shockerende cultuur. Een cultuur waarbij gangs overheersen en iedereen in rangen is opgedeeld. Maar waar wel meer tijd is voor recreatie en tijd buiten je cel en waar het eten beduidend beter is dan in Nederland. We voelen ons erg bevoorrecht deze unieke rondleiding mee te maken.

Iedere dag waren we van 10 uur tot 15 uur in de gevangenis en zagen wij de bijzondere band tussen de vaders en hun kinderen en de prachtige momenten die dit opleverden. Iedere dag was er veel ruimte voor spelletjes en werkten ze gedurende de week aan een levensgroot schilderij waarop vader en kind(eren) de hoofdrol spelen. 

Na al deze gezelligheid was het afscheid erg confronterend, sommige kinderen zien hun vader alleen tijdens het summercamp. De afstanden tussen de gevangenis en de woonplaatsen van de gezinnen zijn vaak zo groot dat het voor veel gezinnen niet haalbaar is om op bezoek te komen. Dit maakt het dan ook des te emotioneler om na zo’n fantastische week, afscheid te nemen zonder te weten wanneer jij je vader weer ziet. Dit was hartverscheurend om te zien en geen van de begeleiders hield het droog.

Presentatie over Exoduswerk

Nadat we het afgelopen weekend zijn bijgekomen van alle indrukken en de intense week, hebben we ons werkbezoek afgesloten door een presentatie te geven bij de Criminal Justice Coordinating Council. We hebben daar mogen vertellen over het prachtige werk dat wij bij Exodus doen en ervaringen kunnen uitwisselen. Een leerzame afsluiting van een onbeschrijfelijke week in Amerika.


foto: Mandy (r) en Marieke na hun presentatie voor de Criminal Justice Coordinating Council

We hebben veel mooie mensen mogen ontmoeten, de kinderen, hun vaders en de medewerkers van The Hope House. Het was een hele bijzondere en unieke ervaring, die eigenlijk met geen woorden te beschrijven valt. We zijn dankbaar dat we deze ervaring mee terugnemen, om hopelijk een soortgelijk kamp in Nederland te realiseren!

Meer weten over The Hope House?

http://www.hopehousedc.org/